Ministrul interimar al apărării din Bulgaria, Atanas Zaprianov, a anunțat în fața parlamentului că țara va continua să opereze avioanele MiG-29 până în anul 2028. Această decizie vine în contextul așteptării noilor avioane de vânătoare F-16, care vor ajunge la capacitate operațională completă în acel an. Zaprianov a explicat că această direcție este în concordanță cu practicile altor țări ce au achiziționat F-16, menținând în uz și modelele MiG-29.

Răspunzând la întrebările adresate de parlamentarul Rumen Ghecev, ministrul a detaliat că Ministerul Apărării a lansat o achiziție publică pentru revizia și recondiționarea a șase motoare de MiG-29. El a subliniat importanța acestor aeronave în cadrul Planului de Dezvoltare a Capacităților de Apărare până în 2032, care prevede menținerea lor în funcțiune până când noile F-16 vor fi pe deplin operaționale.

Pentru asigurarea funcționării optime a flotei, au fost alocați puțin peste 13 milioane de leva pentru revizia motoarelor de MiG-29, o sumă inclusă în planul unic de finanțare al ministerului. De asemenea, Zaprianov a menționat că pentru patrularea eficientă a spațiului aerian bulgar sunt necesare 1.600 de ore de zbor, iar piloții activi acumulează peste 35 de ore lunar, limitați fiind la misiuni de patrulare aeriană.

În perspectiva integrării noilor F-16, a fost confirmată livrarea a opt avioane și instruirea a 14 piloți până la sfârșitul anului 2025, conform unui acord cu SUA. Șapte dintre aceste avioane sunt deja în proces de asamblare, primele trei urmând să fie finalizate până la sfârșitul anului 2024. Acestea rămân în SUA până în martie 2024 pentru etapa de instruire a piloților și tehnicienilor.